Worried Lebanese

thought crumbs on lebanese and middle eastern politics

A qui confier la direction générale de la Sûreté générale?

Posted by worriedlebanese on 14/07/2011

Suite au décès de Wafic Jezzini, le poste de Directeur de la Sûreté Générale est vacant. En cela il n’a rien d’extraordinaire. Il ne fait que rejoindre la centaine de postes vacants qui attendent que le Conseil des ministres procède aux nominations nécessaires pour les remplir… Et cela fait de nombreuses années que le Conseil des Ministres remet cette question en raison de la complexité des négociations qui entourent cette question. En effet, non seulement il faut respecter les quotas confessionnels (ce qui en fait devrait faciliter les nominations), mais il faut prendre en compte les allocations de parts entre les réseaux clientélistes et les forces politiques.

La particularité de la vacance du poste de Directeur de la Sûreté Générale tient au fait que les politiciens se disputent aujourd’hui son attribution confessionnelle. Jusqu’en 1998, cette fonction revenait à un maronite qui était généralement nommé par le Président de la République. En 1998, Emile Lahoud a soutenu la candidature de Jamil Sayed à ce poste, alors même qu’il était chiite.

Notons que l’accord de Taef a aboli les quotas confessionnels à l’intérieur de l’ensemble de l’administration publique excepté les fonctions de première catégorie. Toutefois, les règles en cette matière ne sont pas claires. Faut-il suivre le système du partage proportionnel ou celui de la parité? Par ailleurs, aucune disposition ne prévoit des sièges réservés. Et il a même été question de procéder à un système de rotation confessionnelle des sièges. Toutefois, ceci complique les négociations et peut perturber l’action des réseaux clientélistes. D’ailleurs, à ma connaissance, le principe de la rotation n’a été appliqué qu’une seule fois : au début des années 1990 un recteur chiite pour l’Université Libanaise, après une série de recteurs maronites (et un recteur Grec Catholique). Mais la rotation s’est arrêtée-là, et ce poste revient désormais à un Chiite proche de la mouvance Amal. Cela dit, ce qui est intéressant dans le cas de Jamil Sayed est qu’il n’était appuyé par aucun patron libanais, d’ailleurs il entretenait de mauvais rapports avec Rafik Hariri et Nabih Berry, et mêmes ses relations avec Emile Lahoud n’étaient pas toujours au beau fixe en raison de son autonomie et de son pouvoir.

Dans le cas qui nous intéresse, les rumeurs veulent que le Président de la République et le Patriarche Maronite réclament aujourd’hui le retour de ce poste aux “maronites”. Michel Aoun a quant-à-lui déclaré mardi qu’on lui “réclame de récupérer le poste” mais que cela devait être débattu avec “ses” amis, c’est-à-dire ses alliés Chiites, et plus spécialement Nabih Berry qu’il a d’ailleurs nommé. Par ailleurs, le Vice-Président de la Chambre, Farid Makari, et le Vice-Président du Conseil des ministres, Samir Moqbel, semblent tous les deux appuyer l’attribution de ce poste à un Orthodoxe. Alors que d’après le quotidien Al-Liwa’, le Hezbollah proposent à ce poste le Brigadier Général Abbas Ibrahim (numéro 2 du deuxième bureau), proposition que rejette Nabih Berry. Pour compliquer encore plus les choses, le quotidien Daily Star rapporte que Nabih Berryaccepte d’attribuer ce poste à un maronite, à condition que le chef de l’armée soit attribué à un Chiite. Al-Liwa’ nous dit que le raisonnement de Nabih Berry était qu’il existe trois positions sécuritaires importante au Liban: celle de chef de l’armée, de directeur des Forces de Sécurité Intérieur (FSI) et de directeur de la Sûreté Générale. Et qu’il était donc normal que la distribution se fasse entre les trois premières communautés. L’approche “sectorielle” de la répartition communautaire est intéressante. Elle ressemble à celle qui a lieu à l’intérieur de l’Université Libanaise et à l’intérieur du corps diplomatique. A la seule différence que dans ces derniers cas, on est en présence d’un même “corps”, alors que les services de sécurité libanais sont complètement éclatés et sont soumis à des hiérarchies distinctes. Par ailleurs, le raisonnement du Président de la Chambre ne tient pas compte de trois autres postes sécuritaires: chef du deuxième bureau, directeur du service de renseignement des des FSI et le Directeur des Forces de Sécurité de l’Etat. Ceci ramène les postes sécuritaires sensibles à 6…

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The metamorphoses of the Jumblatt bloc

Posted by worriedlebanese on 13/07/2011

A couple of weeks ago, Walid Jumblatt announced the dismantling of the “Democratic Gathering”, a parliamentary bloc that he’s been heading for over a decade. He also revealed the creation of a new parliamentary bloc called  the “National Struggle” grouping the 7 MPs belonging to the Democratic Gathering who nominated Nagib Miqati to the premiership: Walid Jumblatt, Ghazi Aridi, Akram Chehayeb, Wael Bou Faour, Alaeddine Terro, Nehme Tohme and Elie Aoun. Three of these MPs were later to become minister in the Second Miqati government: Wael Bou Faour (minister of Social Affairs), Ghazi Aridi (minister of Public Works) and Alaeddine Terro (minister of the Displaced). Although his parliamentary bloc shrank by more than a third, Walid Jumblatt not only secured the same number of seats in the new government, but also received an extra portfolio (while retaining the two portfolios he had). In fact, his bloc represent today a little more than 5% of the Parliament, but it also makes up 10% of the ruling coalition’s parliamentary weight. So being awarded 10% of the council of ministers (3 out of 30 ministers) is arithmetically pretty fair.

Looking into Walid Jumblatt’s parliamentary bloc can actually tell us a lot about lebanese politics and how formal and non-formal politics interplay.

Territories: political conversion of military conquests 

At the beginning of the millennium, Walid Jumblat’s parliamentarians hailed from four administrative districts: Baabda, Aley, the Chouf (Shuf) and Beirut. The first three districts roughly constitute the territory that Jumblat’s militia had militarily conquered in the 1983 in Southern Mount-Lebanon. As for Beirut, Jumblat had actually conquered part of it but lost that territory in 1985 during the “flag war” (حرب العلم). The fact that his “electoral territory” matched the territories he had conquered militarily in the 1980s invites us to look into the political dynamics that converted military conquest to political gain. Let’s look into the electoral process. Up to 2005, the whole electoral process was managed by the Syrian occupation forces. First, they set the formal rules by adapting the electoral law to their needs. This meant systematic gerrymandering to favour their local allies. Moreover, they also intervened in the process through pressure on candidates, on political alliances and through various techniques of electoral fraud (meddling with voter registration, intimidation at polls, improper vote counting, and pressure on judges surveying the elections). In other words, the Syrian occupation forces set the rules of the electoral game through formal and non-formal methods. Much has been said about the way they interfered through formal methods, that is legal rules. Less has been written about the informal rules that they had set: the way they encouraged “traditional” families and “traditional dynamics” in some regions, and fought against them in others… the way they allowed some allies to dominate one constituency, and refused them access to other regions…

Figure a. The Evolution of the Jumblatt Bloc

In Jumblat’s case, the Syrian allowed him to keep the territory he had conquered during the “war of the mountain” (حرب الجبل), but refused him any expansion in the historical heartland of the Druze, Wadi al-Taym (divided into two constituencies, Rashaya and Hasbaya in which the Druze are a minority but are awarded two MPs). They allowed him to control all public services given to that region (water, education, electricity, permits), gave him full control on the returnees process through which he managed the return of the christian population that he had expelled, allotted him most of the Christian MPs in “his” constituency but forcing him to “share” it with one rival within his community, one that he had a say in choosing, a cousin of his Talal Arslan.
If we look into the makeup of his bloc, we notice that some members are actually part of other political parties or forces: Bassem Sabaa, Antoine Andraos and Mohammad Hajjar are actually part of the Future Movement network, and Antoine Ghanem is a member of the Kataeb Party. This actually shows how MPs are negoticated between communal leaders. It also shows the importance of symbolics. By keeping these MPs in his bloc, Jumblatt reinforces symbolically the territorial dimension of his power. It also shows that “size matters” in parliament, not for voting purposes, but as a reflection of the importance of the leader, his political weight.
As for the communal demographics, we notice that his bloc in 2000 was in majority Christian. Walid Jumblatt actually benefitted one one hand from three features of our electoral law: “communal representation” that allots specific seats to specific communities, Christian MP distribution in constituencies with a Muslim majority, and voter registration according to “origin” instead of residency. And on the other hand, he benefitted from the Syrian occupation forces policy of silencing the Christian opposition, which translated into supporting local christian patrons in Christian constituencies, and distributing Christian MPs between its allied Muslim patrons in mixed constituencies.
In 2005, the Syrian regime were no longer here to enforce its informal rules. So we find Walid Jumblatt conquering a new constituency, Western Beqaa-Rashaya, not militarily but electorally, through his alliance with the Future Movement, who also benefited from Syria’s withdrawal by expanding to new constituencies through communal hyper-mobilisation. This alliances awarded him two new seats, one Druze and one Christian, in exchange for the Christian seats he had to cede to his Christian allies, the Kataeb party and the Lebanese Forces.

In 2009, Walid Jumblatt looses for the first time a constituency, that of Baabda due to changes in the electoral law and the collapse of the Quadripartite alliance. He owes three other constituencies to his alliances with the Future Movement. In Beirut, the communal configuration and the dominance of the Future Movement over the Sunni community is so important that it leaves Walid Jumblatt with very little weight in determining the fate in these elections. As for the Chouf (Registered voters in 2009: 68 561 various Christians, 58 057 Druze,  51 417 Sunni) and Western-Beqaa (Registered voters:  57 751 Sunni, 17 949 Druze, 16 997 Shiite, 29 789 various Christians), neither party would have made it without the support of the other, as the electoral results have shown.

What future for this shrinking and fragile bloc?

The “National Struggle” bloc is by far the most fragile bloc in parliament. As we have see in the two figures, in the past 7 years, it lost over half of its MPs, shrinking from 16 to 7. Moreover, 2 out of its 7 MPs owe their election to the Future Movement, and any opposition from the Future Movement would endanger 4 other seats, including that of Walid Jumblatt (that an alliance with Aoun’s FPM could in that case save).

Figure b. Jumblatt Bloc by Electoral/Administrative district

Now let’s look into Walid Jumblatt’s strong points. He is the undisputed communal leader of the Druze Community. The other two contenders, Talal Arslan and Wi’am Wahab, are no serious rivals. He controls his community’s communal institutions. He has established strong relations with Syrian and Israeli Druze, making him an international communal leader. He also inherited his father’s international network, that he has nurtured even though he has no longer any leftist credential. Walid Jumblatt heads a patronage network that enjoys complete authority on all public services in “his” districts (the ones he had conquered militarily back in the 1980s, I wonder if he has been working on extending them in the Wady al-Taym districts), and he has dominated the Druze employment in the Public Service for over 30 years. So basically, it is in the interest of a Druze voter to vote for Walid Jumblatt’s bloc, because this choice will offer him the greatest advantages. Since his ethnic cleansing of southern Mount Lebanon, he he has positioned himself as the sole defender of Druze interests. Through his leadership, he has given the community a sense of autonomy and security. Because of the absence of a prominent Druze figure within the state institutions, Walid Jumblatt somewhat embodies druze interests.
Moreover, with the current hyper-mobilisation of the Sunni and the Shiite communities, and the communal expansion of both communities into Druze areas, the new communal fears of Druze are not directed toward Christians like they were for the past two centuries, but towards the two major Muslim communities. These elements reinforce Druze communal mobilisation, and the backing of Walid Jumblatt even if his political base disagrees with his political positioning.
So basically, Walid Jumblatt has nothing to fear from within his community. Like many other communal patrons, he has managed to neutralise the institutional norms meant to encourage internal competition within each community. However, his support of the Miqati government is unsustainable. In two years, he will be facing elections and he has very little chances of keeping his seats or constituencies without the support of the Future Movement. This is where the division of his former parliamentary bloc might come in handy. Reuniting the two parts will allow him to reclaim his place as an ally of the Future Movement while maintaining his ties with at least one Shiite party.

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Esquisse d’une opposition en 7 heures et trois minutes

Posted by worriedlebanese on 09/07/2011

Mon intention première était d’analyser les trois journées de débats qui ont précédés le vote de confiance. Mais malheureusement, j’ai commis l’erreur de les suivre sur L’Orient-Le Jour. Ceci revenait à accompagner de très près un camp, celui du XIV Mars®, et de très loin l’autre, celui du gouvernement. Certes, un article de Scarlett Haddad a restitué l’ambiance générale dans l’hémicycle, mais tous les autres articles reprenaient et amplifiaient en choeur les propos d’un camp, et ne rapportait que les réactions de l’autre camp, jamais leur propre discours. Certes, il est généralement plus intéressant de suivre les interventions d’une opposition, puisqu’elles sont nécessairement moins complaisantes, et de ce fait souvent plus éclairantes sur les choix politiques qui se présentent à un certain moment.

Vue sur l'arène

Voeu pieux
Le Premier Ministre, Nagib Miqati, avait annoncé la semaine dernière que “le gouvernement libanais soumettra au Parlement une déclaration ministérielle réaliste et effective, comprenant les idées et les propositions dont l’application est possible dans tous les domaines”. Et il avait espéré “que les séances de discussion de la déclaration ministérielle soient constructives et utiles à tous les libanais, loin des polémiques, des surenchères, du langage de défi et des accusations de traitrise”. Autant dire que c’était un voeu pieux et la politique générale telle que annoncée par la déclaration n’a quasiment pas été discutée. Seule une de ses clauses a suscité de vive polémiques, l’alinéa 14 qui touche au Tribunal Spécial pour le Liban et qui annonce que le “gouvernement, partant de son respect pour les résolutions internationales, exprime son attachement à ce que toute la vérité soit faite sur l’assassinat du président martyr Rafic Hariri et de ses compagnons. Il suivra le cours du Tribunal Spécial pour le Liban créé, en principe, pour dire le droit et faire justice, loin de toute politisation ou de toute volonté vindicative, pourvu que cela ne se reflète pas négativement sur ​​la stabilité du Liban, son unité et sa paix civile”.

A gauche le 8 Mars + CPL ; à droite le XIV Mars et les "indépendants"; au centre la Rencontre Démocratique

Les quatre axes de la polémique 
Les députés du XIV Mars® n’étaient pas là pour discuter la déclaration ministérielle. Ils se sont présentés aux séances de discussion de la déclaration pour exprimer leur grief à l’encontre du Hezbollah et de l’acceptation par Nagib Miqati de sa nomination en tant que chef du gouvernement. D’abord, ils ont asséné leur narratif, celui du “coup d’État du Hezbollah”, du “renversement de la volonté des électeurs” qui auraient donné la victoire au XIV Mars®…
Le premier thème met le doigt sur un problème essentiel dans le jeux politique libanais, celui de la présence d’un groupe politique armée qui a déjà utilisé ses armes à deux reprises pour “trancher” des conflits internes… Le gouvernement de Saad Hariri est certainement tombé en raison du Hezbollah… mais démocratiquement, avec la démission du 1/3 des ministres. Le Hezbollah a exprimé son refus de la nouvelle nomination de Saad Hariri par les armes… mais ceci n’explique pas à lui seul le soit disant “retournement” Joumblatt dont le bloc parlementaire s’est en apparence divisé en deux (mais jusqu’à quand?). Ni le ralliement du “centre” représenté par Nicholas Fattouch, Michel Murr et Mohamad Safadi qui pourtant étaient alliés au XIV Mars®.
Le deuxième thème, celui de la majorité volée est intimement relié au premier. Mais il se fonde sur une mauvaise lecture des résultats des élections de 2009. Le XIV Mars®, ses militants et ses journalistes “engagés”, ont prétendu avoir remporté ces élections, alors qu’en réalité, ces élection avait plutôt consacré les monopôles dans la représentation politique au sein des trois communautés musulmanes, et la division maintenant quasi-paritaire des chrétiens en deux camps (dont le quart relève toujours de formation dominés par un Za’im musulman) avec une figure dominante, celle de Michel Aoun, dont le parti regroupe plus du quart des députés chrétiens. Avec le détachement de Walid Joumblatt en Août 2009 qui avait fait sa déclaration d’indépendance au lendemain des élections législatives, les deux coalitions politico-confessionnelles se retrouvaient à égalité.

Les quatre axes autour desquels se sont articulés leur intervention ignorent en grande partie la déclaration et tous les aspects qui touchent au quotidien des citoyens… Au Liban, on ne s’intéresse pas à la “petite politique”, celle qui a des répercussions directes sur la vie des Libanais… D’ailleurs on s’y réfère souvent dans les déclarations ministérielles, mais bon, au moment de s’exécuter, on préfère le confort de la polémique, la géopolitique, et les grands principes. Et donc voici les thèmes sur lesquels la nouvelle opposition s’est attardée:

  • Le Tribunal Spécial pour le Liban.
  • Hezbollah et ses armes.
  • Miqati et la représentation sunnite.
  • Rafic Hariri.

Il n’y a pas grand intérêt à revenir sur ces discours. Rien de nouveau n’y a été exprimé. En gros, les députés du Mouvement du Futur tels que Nohad Machnouk ou de Fouad Siniora ont asséné les mêmes propos qu’ils tiennent ailleurs et qu’ils répetent par média interposés. Il est clair que leurs discours ne sont pas adressés à leur interlocuteurs, mais à leur propre public. Ce qui est généralement le cas dans les débats parlementaires télévisés. On remarque surtout que le passage à l’opposition n’a pas constitué une rupture dans le discours du XIV Mars. Trois des quatre thèmes sus-mentionés sont dominants depuis 2005. Et d’ailleurs, ils sont abordé de la même manière: une suite de slogans. L’argumentation se place à un niveau théorique et elle vise a susciter une réponse émotionnelle où l’indignation se mêle à la crainte, le tout enrobé d’héroïsme. La seule nouveauté est le thème circonstanciel, celui qui touche à Miqati qui, en écartant le Mouvement du Future du pouvoir, est accusé d’avoir trahis la volonté des électeurs sunnites.

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Retours Martyrologiques

Posted by worriedlebanese on 07/07/2011

En lisant le discours de Ziad Qadri, j’ai appris que son père avait été assassiné. Cela m’a surpris parce que le nom de Nazim Qadri ne figure pas dans la liste des Martyrs du XIV Mars qui est souvent scandée par les politiciens ou les journalistes… et qui d’ailleurs est de temps en temps illustrée sur la télé ou sur les pancartes. J’ai effectué une petite recherche sur google pour me renseigner sur les circonstances qui entourent sa mort et je suis tombé sur cette liste de martyrs. Saviez-vous que la soeur de Joumblatt avait été assassiné à Beyrouth Est un an avant son frère?
A sa relecture, j’ai remarqué que les noms relevaient à peu près du consensus national, c’est à dire qu’ils excluaient certaines personnes pour des raisons essentiellement politiques… d’où quelques rajouts qui ont le méritent de montrer le caractère fragmenté de listes martyrologiques. En cherchant, je suis d’ailleurs tombé sur une liste qui me semble plus intéressantes que d’autres: les assassinats politiques au Liban depuis l’indépendance.

Figures politiques
. Riyad el-Solh, premier ministre du Liban, 17 juillet 1951
. Mohammad Abboud, député, 1952
. Albert Hajj, député, 17 avril 1961.
. Farjallah Hélou, secrétaire du Parti Communiste, 25 juin 1959.
. Naïm Mghabghab, Député Chamouniste, 1959
. Maarouf Saad, 6 mars 1975
. Linda Joumblatt, sœur de Kamal Joumblatt, 21 mai 1976
. Kamal Joumblatt, président du parti socialiste progressiste et leader du Mouvement National, 16 mars 1977
. Tony Frangié, député, chef du parti Marada, 13 juin 1978
. Béchir Gemayel, chef du parti des Forces Libanaises, président du Liban, 14 septembre 1982
. Rachid Karamé, premier ministre du Liban, 1er juin 1987
. Nazim Qadri, député, 21 septembre 1989
. René Mouawad, président du Liban, 22 novembre 1989
. Dany Chamoun, chef du Parti National Libéral, 21 octobre 1990
. Abbas Mousawi, secrétaire général du Hezbollah, 16 janvier 1992
. Elie Hobeika, ancien chef des Forces Libanaises, 24 janvier 2002
. Jihad Jibril, chef des milices du FPLP-CG, 20 mai 2002
. Rafic Hariri, premier ministre du Liban, 21 février 2005
. George Hawi, chef du parti communiste libanais, 21 juin 2005
. Pierre Gemayel, député, membre du parti des Phalanges, 21 novembre 2006
. Imad Moughnieh, responsable du renseignement au sein du Hezbollah, 12 février 2008

Figures médiatiques
. Nassib Metni, directeur du Télégraphe, 8 mai 1958
. Kamel Mroué, directeur du Hayat, 16 mai 1966
. Ghassan Kanafani, rédacteur en chef du Anwar, 8 juillet 1972.
. Edouard Saab, rédacteur en chef de l’Orient-Le Jour, 16 mai 1976
. Salim al-Lawzi, éditeur du magasine Al-Hawadith, 24 février 1980
. Riyad Taha, chef du syndicat des journalistes, 22 juillet 1980
. Gebran Tueni, rédacteur en chef du Nahar, 12 décembre 2005
. Samir Kassir, éditorialiste au Nahar, 1er juin 2006

Figures religieuses
. Musa Sadr, President du Conseil Supérieur Chiite, 31 août 1978
. Hassan Shirazi, 5 mai 1980.
. Albert Khreish, 5 mai 1988
. Hassan Khaled, Mufti de la République, 16 mai 1989
. Nizar Halabi, Chef des Ahbach, 31 août 1995

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Talal Arslan’s resignation remembered

Posted by worriedlebanese on 28/06/2011

A friend of mine under another post asked me to comment on Talal Arslan’s resignation. Here are my thoughts on that issue, ones I have actually already expressed on facebook:

Minutes after the announcement of the new government, Talal Arslan resigned from the government. This resignation highlights a lot questions surrounding the whole formation process. Who negotiated with whom and on what. Very little “information” was “leaked” to the media during those 5 months that separated the designation of the PM and the announcement of the government. There was a lot of bickering and accusations, but very little information. So one can legitimately wonder why Talal Arslan waited till the announcement of the government to announce his resignation. The timing actually begs many questions. We will look into them before analysing the arguments he used to justify his move.

1. Didn’t Arslan know he was allotted a “state ministry” before the announcement of the government? A state ministry is Lebanon is one that carries no portfolio. In other words, the Minister of State has no ministry working for him/her. Some ministry of states can actually have a “specialized office” that functions as a small ministry (that’s the case of OMSAR, the Office of the Minister of State for Administrative Reform). The only thing this position entitles the designated minister is a vote in the Council of Ministry. Politically, this is quite meaningful because the Council of Ministers is, constitutionally, the official executive power in Lebanon. However, the reality of the executive power lies elsewhere (since Rafic Hariri expanded the Prime Minister’s position, and the Speaker plays a key role within the state administration). So, effectively, the position of a Minister of State carries very little leverage on the practical level (that is for access to state resources and state employment). I personally doubt that Arlsan wasn’t informed of the fact that he wasn’t given a portfolio. The political class has always been disdainful toward the weak, but I don’t think the Prime Minister or Arslan’s allies didn’t inform him of the result of their negotiation. But then, who know…
2. Even if he did know, was there any other way for him to reject this allocation? Arslan heads one of the smallest blocs in parliament, one that he owes entirely to his rival within his community (Jumblatt) and to his allies from other communities (FPM & Amal). This puts him in no position to negotiate with his allies or rival.
3. Why was he allocated a ministry without a portfolio? His political weight doesn’t entitle him to more. This allocation actually reflects his standing within his community and within the Lebanese political class. Unfortunately for him, this position doesn’t offer him any perspective to change his situation and reinforce himself politically.
4. What does the resignation offer him? It “safeguards his honor”. As the heir of the Arslan house, granting him a ministry of state was in a way demeaning. To put things into perspective, we have to remind ourselves that the “Arslan house” is the supposed “traditional” rival of the Jumblatt house, and that Kamal Jumblatt actually neutralized its power base during the 1958 civil war. Let’s also keep in mind that Talal Arslan’s mother is a Jumblatt and Walid Jumblatt’s mother is an Arslan.  .

Saving Face in the most inelegant of ways
Now, let’s first look into how he justified his move. Here’s what Talal Arslan declared upon resigning:

” آسف للتعاطي غير اللائق بما يسمى بوزارات سيادية وغير سيادية وبالتمييز العنصري فلا يمكن ان اوافق بان يُعامل الدروز او الكاثوليك او العلويين او الاقليات بهذا الشكل.”

“I’m sorry about the inappropriate way of dealing with the so-called top ministries and other ministries, and about the ethnic discrimination. I cannot condone the way the Greek-Catholics, the Druzes, the Alawites or the minorities have been treated”.

His argument doesn’t hold. In the allocation of portfolios, Nagib Miqati has actually treated these communities in the exact way Saad Hariri had in 2009, with Fattoush replacing Pharaon, Manjian replacing Ogassapian, Arslan replacing Abou Faour… In both governments, minorities (i.e. Latin and/or Protestants) were not represented, and Alawites have never been represented in any government in Lebanon.
Talal Arslan actually points out a real problem (and challenge) in Lebanese politics, but his real problem with Miqati is that he didn’t give him a portfolio.

Last week, Miqati and Arslan agreed that the seat that Arslan relinquished would remain in the hands of Arslan’s party. Al-Liwa’ reported that the position will probably be filled by Arslan’s brother-in-law, Marwan Kheireddine… This solution is quite an interesting one. It shows the lack of political imagination (and innovation) within our political class. A possible solution would have been to split one the ministries and hand a part of it to Arslan. He could have been awarded the Ministry of Municipalities and Decentralization (that could have FINALLY been detached from the Ministry of Interior), or the Ministry of Emigrants (post that Talal Arslan already had in 1998 and that could have been detached from the ministry of Foreign Affairs, though I doubt that Nabih Berri would have agreed to that). It also confirms the extent to which family ties have become the most secure relationship in contemporary lebanese politics.

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“Détournement de Fond”

Posted by worriedlebanese on 27/06/2011

Titre: “Détournement de Fond
Auteur: d’Élie Fayad.
Date: Jeudi 23 Juin 2011.
Genre: Editorial… Exercice littéraire, accessoirement journalistique (puisque ce genre d’article ne contient pas d’informations, mais quelques allusions à des faits – pas nécessairement avérés – ou plutôt à des dires). Exercice en fait éminemment politique mais d’un genre particulier. Généralement, il se réduit à une distribution de gommettes ou en l’occurrence à une réprimande (comme en maternelle)… l’éditorialiste devient instituteur qui évalue un élève : “insolence”, “bougeotte”, “trublion”, “il lui arrive, comme c’est le cas ces jours-ci, de dépasser les bornes”, “il s’agite ces jours-ci”.
Total de mots: 804!
Structuration:
Introduction: 410 mots. Thème: “l’insolence de Michel Aoun” (qui s’achèvent avec 101 mots d’auto-justification et d’auto-congratulation).
Corps du sujet: 305 mots (dont 100 mots de digression géopolitique). Thème: “Détournement du débat public”
Conclusion: 89 mots. Thème: “l’agitation de Michel Aoun”.

Analyse descriptive
A l’intérieur de chaque thème, Élie Fayad traite de plusieurs questions qui ne sont pas sans intérêts, mais dont malheureusement les conclusion sont systématiquement détournés à des fins politiques (ou plutôt politiciennes, comme nous le verrons plus tard). Tout d’abord, Elie Fayad décrit un des “fossé[s] de la haine entre Libanais”, celui qui traverse les communautés chrétiennes. D’un côté, nous trouvons les partisans de Aoun “qui se laissent impressionner par [s]es stratagèmes” et interprètent ses prises de positions comme un “signal audible d’une volonté collective de changement”, un signe de sa “différence à l’égard d’une classe politique perçue comme étant complaisante, médiocre, corrompue”. Et de l’autre côté, on trouve les détracteurs de Aoun qui savent que cette “idée” de changement est une “illusion” et qui trouvent ses boutades “déplaisantes”… L’éditorialiste ne cache pas son positionnement, il se range clairement dans ce dernier camp et ne cache pas son mépris de l’autre, gorgé “de nombreux imbéciles à travers le pays”, qui se laisse “impressionner” par ce “troublions”, et se laisse berner par une “illusion” de changement.

En fait, derrière une bonne couche de mépris et une deuxième couche de parti pris, l’analyse d’Élie Fayad est par moments pertinente. Effectivement, les partisans de Aoun sont généralement des personnes qui rejettent la classe politique libanaise “perçue comme complaisante, médiocre, corrompue”… Mais serait-ce  juste une question de perception comme le laisse entendre Élie Fayad? Personnellement, je ne vois pas comment on pourrait de manière objective dresser un bilan positif de cette classe politique. Quant aux détracteurs de Aoun, l’éditorialiste indique que généralement, ils sont rebutés par le style de communication de Aoun, et la personnalité qui s’en dégage: “tentatives d’humour”, “un peu de victimisation et de beaucoup de paternalisme protecteur”. Et là aussi, peut-on vraiment leur en tenir rigueur? Le discours du CPL (le parti, la télévision et les porte-paroles) qui se veut “décontracté” et “franc” est indéniablement grossier. Et jusqu’à maintenant ce parti s’est fait surtout remarqué par son style de communication plus que par son action politique.

Ce qu’il y a de plus étonnant dans cette bipolarisation en milieu chrétien autour de la figure de Aoun est le fait que jusqu’à la formation du deuxième gouvernement Miqati, le chef du CPL demeurait un des acteurs politiques les moins importants sur la scène politique en terme de pouvoir, et que finalement il n’existe pas de différences idéologiques importantes entre lui et ses rivaux politiques en milieu chrétien. Le conflit porte sur la géopolitique (d’ailleurs, c’était l’unique thème de campagne dans les circonscriptions chrétiennes durant les dernières élections législatives) et sur la stratégie d’intégration au pouvoir quadripartite (les deux questions étant évidemment intimement liées).

Quant au corps du sujet, celui qui traite de la thématique principale de l’éditorial annoncée par le titre, son analyse descriptive ne semble pas aussi intéressante que sa soumission à une approche plus analytique. Juste un point mériterait d’être traiter, celui qui est suggéré lorsque l’éditorialiste se demande si le général estime que

le mal, la pourriture, la corruption se trouvent dans un camp et pas dans l’autre, ou alors que cet autre est appelé à se purifier à son contact

Élie Fayad met son doigt sur une incohérence fondamentale dans la stratégie de pouvoir du CPL. Afin d’intégrer le jeu politique, ce parti a dû s’allier d’abord à des petits patrons régionaux chrétiens (Suleiman Frangieh au Nord, Michel Murr au Centre et Elias Skaff à l’Est), pour ensuite s’allier à deux piliers du pouvoir quadripartite. Comment est-ce que le CPL justifier son combat contre la corruption et la classe politique en s’alliant à une partie d’entre elle? Ne perd-il pas de sa crédibilité ou fait-il preuve de pragmatisme? ou est-ce que cette alliance est juste une stratégie pour accéder au pouvoir ou a-t-elle d’autres incidences sur le jeu politique?

Approche analytique:

1. Élie Fayad, acteur politique (ou le renversement de la fonction professionnelle) 
L’introduction qui fait la moitié de l’article n’a pas beaucoup de sens si l’on se tient à son thème. Elle est aussi peu utile à l’argument de l’éditorialiste que la référence à Emile Zola.

“Que l’impertinence soit parfois salutaire, qu’elle suscite de nécessaires remises en question et brise le ronron de la médiocrité, nul ne saurait le nier. Au moins depuis le « J’accuse » d’Émile Zola, tout le monde convient que la vie publique ne peut que gagner en qualité à être secouée de temps en temps par un cri, une bousculade, un geste d’insolence”. 

L’inutilité d’un développement par rapport à l’argument central est en fait un indice qui nous invite à chercher son sens ailleurs que dans l’argument. La référence incongrue au “J’accuse”, par exemple, est manifestement un référent culturel qui agit en tant que marqueur identitaire qui sert à souligner l’appartenance commune du lecteur et de l’auteur à un groupe valorisant (cultivé, francophone, francophile…). De même, consacrer la moitié de l’article à un thème introductif qui aurait bien pu être résumé en deux lignes montre que l’enjeu de ce développement est ailleurs. La clef de ces développement se trouve dans le dernier quart de l’introduction, dans une sous-partie qui sert non seulement où le journaliste justifie sa démarche et s’en félicite.

“l’homme politique – ou le journaliste – qui dénonce l’impertinence de ce dernier ne fait en cela que confirmer son appartenance à l’establishment « pourri » qu’il est nécessaire d’extirper pour que le pays vive et prospère. Après tout, le « combien-Hariri-vous-paie-t-il-à-la-fin-du mois ? » est la phrase fétiche la plus répétée par de nombreux imbéciles à travers le pays et elle le restera encore longtemps. Pour répliquer à Michel Aoun, il faut donc changer de perspective. Ne pas critiquer son insolence, mais au contraire, son… manque d’insolence vraie ou, si l’on veut, son insolence calculée. Car elle l’est à plus d’un titre”.   

Nous remarquons ici l’identification extrêmement significative opérée dès le départ entre la figure du politicien et celle du journaliste. Ce tiret, dont la fonction en tant que signe de ponctuation devrait être celle d’encadrer une incise (de la même manière qu’une parenthèse), joue ici un tout autre rôle; celui d’un trait d’union. Effectivement, l’éditorialiste justifie ce rapprochement des deux catégories en laissant entendre qu’ils subissent les mêmes accusations de la part de Michel Aoun. Et suivant la logique, “même ennemi… même combat… mêmes armes”, l’éditorialiste met en commun leur fonction, rend les deux figures solidaires et se permet de glisser d’une catégorie à l’autre sans aucun souci. En fait, la confusion entres les deux figures ne provient pas de ce combat. Elle est manifeste au Liban depuis plusieurs décennies. Les médias ne sont pas un quatrième pouvoir, ce sont des boites à résonance politique, des auxiliaires d’un autre pouvoir, du seul autre pouvoir (qui se moque des distinctions fonctionnelles entre l’exécutif, le législatif et le judiciaire). Cette confusion a des raisons structurelles (la liberté des médias va de pair avec leur absence d’autonomie financière et politique… et donc éditoriale) mais également conjoncturelles. La polarisation politique qui a marqué le pays depuis 2005 encourage cette solidarité, cette identification, et c’est sans parler de l’assassinat de deux journalistes (qui d’ailleurs relevaient des deux mondes journalistiques et politiques puisque l’un était patron de presse et député et l’autre éditorialiste et mentor de parti) dans une série d’assassinats politiques qui est venu sceller cette solidarité.

Revenons à l’article d’Élie Fayad, voyons comment il entend sa fonction, à travers le phrase qui sert à introduire le thème principal de l’article, et plus précisément à partir d’un verbe auquel il a recourt: “répliquer“. C’est ce qu’entend faire le journaliste: Répliquer à un politicien. C’est comme ça qu’il entend son rôle. Et il ira encore plus loin dans le paragraphe qui suivra puisqu’il accusera le politicien de “sélectivité thématique“, de “détournement” du “débat public […] de ce qui est essentiel pour tous vers ce qui ne l’est que pour quelques-uns“. Ici, Elie Fayad revisite la théorie américaine de l’agenda setting. Elle ne touche plus à l’information, d’ailleurs, vous l’avez remarqué, l’article, comme bien d’autres dans le journal n’en contient aucune. L’Agenda ici est strictement politique. Et le journaliste se propose de poser les priorités et même de définir ce qui est politique.

2. La définition du politique et la détermination des priorités
L’éditorialiste dénonce les priorités de Michel Aoun et présente les siennes. Il appelle cela la “sélectivité thématique”. D’après lui:

“la corruption financière est mise en avant alors que la corruption institutionnelle et toutes les autres formes d’atteinte au droit sont tues. Et pour cause : on y participe copieusement”. 

Cette phrase est particulièrement intéressante. La distinction entre “corruption financière” et “corruption institutionnelle” à vrai dire m’échappe. A mon avis, ce n’est que deux faces d’une même réalité. L’enjeu de cette distinction est à trouver ailleurs que dans la définition, peut-être à travers la figure symbolique représentative de chaque face… La figure de Rafik Hariri (ou de son successeur Saad Hariri, ou de son collaborateur Fouad Siniora) semble bien représenter la “corruption financière” en raison de l’instrument privilégié qu’il utilisait pour assoir son pouvoir et son réseau clientéliste. Alors que la figure de Nabih Berri semble bien représenter la “corruption institutionnelle” en raison de l’instrument privilégié qu’il utilise pour assoir son pouvoir et son réseau clientéliste. La distinction entendu de cette manière vise donc à dénoncer l’alliance avec l’une des figures contre l’autre figure… De la même manière, lorsque Élias Fayad mentionne les “autres formes d’atteinte au droit“, il semble viser le Hezbollah… Ce ne sont finalement pas les priorités de CPL qui sont critiqués, mais ses alliances politiques.

En fait, il y a très peu question de politique à proprement parler dans cet éditorial. Comme nous l’avons vu, l’éditorialiste s’intéresse d’abord  au discours politique, et plus particulièrement à la communication politique d’un homme. Puis, au moment où il veut rétablir les priorités, il évacue d’une seule phrase expéditive tous les éléments politiques pour s’attarder sur la géopolitique. La digression géopolitique d’Élie Fayad s’étend sur 100 mots. C’est à croire que l’éditorialiste réduit la politique à la géopolitique (ou même les confonds). Et là, il nous livre un indice sur la manière dont il mesure l’importance d’une considération politique, qu’il établit l’ordre de priorité que les politiciens devraient suivre:

Cette question n’est-elle pas à l’heure actuelle plus angoissante […]?”.

C’est l’angoisse qui détermine la priorité, la question de l’heure. Et cette angoisse est géopolitique… En fait, je me serais pas attardé aussi longtemps sur cet article si la lecture d’Élie Fayad n’était pas symptomatique de l’ambiance politique dans laquelle nous sommes plongés depuis 2005: bipolarisation en milieu chrétien autour d’une figure, mobilisation communautaire en milieu non-chrétiens, militantisme et embrigadement des médias, et l’emprise des émotion, et surtout de l’angoisse. Cela ne fait pas disparaitre le politique, mais obscurcit considérablement son analyse par ceux qui y participent.

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Lebanese IPBs: Informal political bodies

Posted by worriedlebanese on 19/06/2011

On Monday, the Lebanese Presidential palace announced the formation of a new government. The following day, the two political groups that were the most affected by the governmental change convened: The Future Movement called its MPs, the Free Patriotic Movement called its Ministers… These two parties were undoubtedly entering a new phase in their history. One formation convened a fragment of the parliament while the other convened a fragment of the government, each to comfort its new role, respectively that of an “opposition party” and that of a “governmental party”. That’s what they announced to the Media on Tuesday, and that’s what the press reported on Wednesday… We’ll try to look beyond these slogans and headlines to see how things could eventually evolve for those two parties. This analysis can only take into consideration internal political dynamics that can be expected. It won’t take into consideration the multiple and unpredictable possibilities that can come out from the investigation into the Hariri Assassination conducted by the Special Tribunal for Lebanon, nor the ongoing revolt/repression in Syria.

A para-parliamentary structure

The Future Movement
It had the largest share in the former government (6 for itself and 6 for its allies) and none in the present one. The Future Movement’s parliamentary bloc, “Lebanon First”, counts no less than 30 MPs, making the largest bloc. Moreover, it can count on the support of 22 additional MPs among its allies and dependent “independents”.
Interestingly enough, having been THE governmental party for over two decades, the Future Movement can count on quite a strong support from within the state apparatus. Its years in government has allowed it to make a lot of nominations within the state: filling in some key posts and a lot of minor and medium positions within the public administration (that are actually extremely handy for daily administrative life). It undoubtedly has one of the biggest patronage network in Lebanon, only second to Nabih Berri. The Future Movement (FM) can equally count on support from outside the state. It retains the symbolic leadership of the Sunni community (through its influence on Dar al Fatwa and communal organizations, and because it has the largest number of sunni MPs in parliament: 15 for its bloc & 2 for its allies out of 27). It can also count on strong international relations and economical leverage within Lebanese society through charities, foundations, corporations and banks. These reasons make me doubt that the Future Movement will play the role of an opposition. It’s more likely to play the role of a para-governmental structure, as it has shown on tuesday when it gathered most of its MPs for a meeting.

An opposition party is one that not only voices dissent, but also accepts its position outside government. In Lebanon, these two aspects are disconnected. Ministers started voicing their dissent in the 1950s, contradicting every aspect of governmental solidarity. And in the 1990s, Walid Jumblatt pushed this aspect a step further and invented the very oxymoronic concept of “opposition within the government”, a concept that the Free Patriotic Movement and March 8th carried on in the past three years. So basically, dissent has become prevalent in Lebanon, so much so that the media called part of the governing coalition since 2006 “the opposition”.

Now that the Future Movement is out of the government, one can wonder if they are willing to play the role of opposition, that is stay out of the country’s governance. That doesn’t seem likely. One can look back at the party’s three experiences out of the government (2 years in opposition under the Hoss Government, 4 months under the Karame Government, 3 months under the Miqati Government) and see that it had actually kept on interfering in the country’s governance. It’s not only a question of will, it’s almost structurally impossible.

A Para-govermental structure

The Free Patriotic Movement
It has the biggest share in the present government (6 for itself and 4 for its allies. That makes 10 out of 30). Its “Reform and Change” bloc is the country’s second after the FM’s “Lebanon first” with 20 MPs (2 belonging to the Tashnag).
It came out as the biggest beneficiary of the governmental change, it has actually been a governmental party since 2008, even if it was mislabeled then as an “opposition party” Interestingly enough, it actually kept on perceiving and self-portarying itself as an “opposition party”. Now that this has become impossible, the biggest change for the FPM (and its supporters) is going to be a psychological one. It is now THE governing party. But even if that’s true for the formal politics (based on institutional rules), it is less true for the informal politics (based on informal interactions grounded on “raw” power and personal ties and interests), and that’s where things are going to play out. Since its return to politics in 2005, the FPM has very quickly integrated the Lebanese informal politics. It allied itself with the most prominent christian patrons in Lebanon during the 2005 parliamentary elections: Sleiman Frangieh in Northern Lebanon, Michel Murr in Central Mount Lebanon and Elias Skaff in Zahlé. Without this alliance (and the vote that these patrons can lever through their patronage networks), it would have probably lost several electoral districts, and would’t have been able to later consolidate and build on these electoral conquests. Then it secured a television channel (OTV, 2007), followed by a radio channel (Sawt el Mada in 2009)… this was also done through informal politics. The FPM didn’t change the rules of the game. They secured ways to achieve their goals by playing like all the other players.

Basically, Michel Aoun has achieved the goal he had set himself when he came to Lebanon, become a major player in Lebanese politics, but instead of becoming the country’s president, he became a super-Za’im. Before his return from exile, Michel Aoun realised that to reach the presidency, he had first to become a Za’im. With a massive vote in his favour, the Christian electorate entitled him to it, but it was denied him by the quadripartite alliance at first and then by the Future Movement who supported two rival politicians who had a claim to the same title (Samir Geagea and Amin Gemayel). This is no longer the case. Now that he “commands” the largest share in the government, he has become a super-Za’im, joining the same rank as Saad Hariri, Nabih Berri, Hassan Nasrallah and Walid Jumblatt. But unlike the three others, he didn’t do that by converting his military or financial capital into political power. He did it through elections and through his alliance with Hezbollah. So basically, he is the most fragile of the super-Zu’ama, and he know it. His first task is to consolidate his power. He has to secure the same score during the 2013 parliamentary elections, and ideally increase it. This means he has to convince the Lebanese voters. Can he do it without playing into informal politics and creating his own patronage network?

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Habemus Majlisan!

Posted by worriedlebanese on 14/06/2011

Cinq mois de gestation – “autant qu’une chèvre”, comme l’a remarqué une amie – pour que le Liban accouche d’un gouvernement. On s’attendait à un changement notable, à un gouvernement tourné vers l’avenir. C’est peut-être ce que nous réservait la formule initiale de Nagib Miqati. Mais c’est finalement Nabih Berri qui a fait accoucher un gouvernement de 30 membres: un gouvernement résolument ancré dans la réalité la plus proche, la plus immédiate, celle du petit jeu politicien où le seul horizon est la prochaine échéance électorale (dont les contours commencent à se dessiner). Exit les ministres femmes. Aucune formation membre de la coalition gouvernementale (qui regroupe pas moins de 8 partis politiques et onze notables “indépendants”) n’a daigné proposer UNE ministre! Exit le seul “représentant de la société civile”, c’est-à-dire Ziad Baroud, qui a sans doute déçu plus d’un, mais qui jusqu’au bout a incarné par son style de communication et les valeurs qu’il représente le type de ministre auquel une majorité de libanais aspire. Exit l’espoir de l’inclusion des minorités. On avait parlé de la nomination d’un ministre Aléouite et de la réapparition d’un Ministre Protestant (à l’instar de B. Flayhan) ou Latin (à l’instar de N. de Freige)… espoirs déçus.

Avant d’examiner successivement les nouvelles dynamiques que reflète le gouvernement, commençons par une description sommaire.

Le second gouvernement Miqati comprend 8 partis politiques: CPL (6 ministres dont un d’État), PSP (3 ministres avec portefeuilles), Tashnag (2 ministres dont un d’État), Marada (2 ministres dont un d’État), Amal (2 ministres), Hezbollah (2 ministres dont un d’État), PSNS (1 ministre d’État), Parti Démocratique (1 ministre d’État). Les 11 autres ministres sont des “indépendants”.

Sur les 30 Ministres que comprend ce gouvernement, 8 sont hérités du gouvernement Saad Hariri (dont cinq gardent leur portefeuille ministériel) et 6 autres ont déjà participé à un gouvernement. Sur les 16 nouveaux ministres, 3 sont députés (S. Karam, A. Karamé, A. Terro), 5 ont été des candidats malheureux ou sacrifiés aux législatives de 2009 (Ch. Cortbawi, F. Ghosn, N. Khoury, V. Saboundjian, N. Sahnaoui) et 2 sont issus de la fonction publique (M. Charbel, P. Manjian).

Les éléments insolites du gouvernement

1. Migration communautaire des notables “indépendants”. Cette catégorie d’indépendants regroupe généralement des notables dont le capital politique n’est pas suffisamment important pour qu’ils constituent des partis politiques ou des réseaux clientélistes plus ou moins autonomes au sein de l’appareil public (étatique ou municipal). En réalité, la marge de manoeuvre politique des indépendants est extrêmement réduite, et ils doivent généralement s’appuyer sur un réseau clientéliste au sein de l’Etat, ce qui les rend très peu “indépendants”…

En raison de l’exclusion musclée de la majorité des forces politiques chrétiennes du jeu politique (de 1992 à 2005), le Liban s’est habitué d’une part à une sur-représentation de ministres chrétiens dit “indépendants” et d’autres part à une importante répartition de ministres chrétiens entre réseaux clientélistes musulmans (Chiites, Sunnites et Druzes). Cette tendance a été revue à la baisse depuis 2005 et la réintégration des principales forces politiques chrétiennes au jeu politique (grâce à la bipolarisation politique et la division des chrétiens… comme quoi la division peut faire la force). Aujourd’hui, on ne trouve que 4 ministres chrétiens “indépendants” (contre 11 ministres chrétiens affiliés à des forces politiques et des réseaux clientélistes chrétiens) : deux relèvent de la part présidentielle, un est le résultat d’un compromis entre deux personnalités maronites, et le quatrième relève du Premier Ministre sunnite).

En revanche, on retrouve ce phénomène des “indépendants” au sein d’une communauté musulmane: la communauté sunnite avec 6 “indépendants” sur les 7 ministres qui lui ont été attribués (le septième relève du réseau clientéliste Druze). Ceci a eu lieu suite à l’exclusion musclée du Courant du Future – le réseau clientéliste essentiellement sunnite appartenant à la famille Haririqu’elle a constitué depuis 1992 et graduellement transformé en un des piliers du pouvoir au Liban qui est devenu depuis 2005 la formation hégémonique sunnite.

2. Déséquilibre communautaire. Pour pallier aux défauts dans la représentativité des ministres sunnites, on a accordé aux sunnites un ministère (d’État) en plus et aux chiites un ministère (d’État) en moins… Pour la première fois depuis des décennies, on a dérogé à la règle du partage égale entre Maronites, Chiites et Sunnites. Le second gouvernement Miqati comporte 7 ministres Sunnites, 6 ministres Maronites et 5 ministres Chiites. Et on a continué dans la politique d’exclusion des petites communautés, notamment Arméniennes-Catholiques, Protestantes, Latines et Aléouites qui sont représentées au parlement mais pas au gouvernement.

3. Un régime dissocié. Le pouvoir quadripartite perd une de ses roues. Une des forces principales qui participe à la gouvernance du pays ne participera pas au gouvernement: Le Courant du Future. Son exclusion du gouvernement ne signifie pas pour autant son exclusion de la gouvernance pour trois raison:

  • Depuis les années 1980, ce réseau peut compter sur de solides relations internationales établies par la famille Hariri avec le pouvoir Séoudien, Emirati, et Kuwaitien, sans compter sur les relations avec les gouvernements et les milieux d’affaires occidentaux (et notamment Français et Américains).
  • Depuis 1992, ce réseau a infiltré l’appareil étatique à travers une politique de nomination, de protection, et de captation d’autres réseaux. Aujourd’hui, il a la particularité de pouvoir s’appuyer à la fois sur des agents et des réseaux étatiques et extra-étatiques (un grand nombre de sociétés privées dans le domaine de la construction, de la banque, des médias, de la communication…). Depuis 1998, ce réseau  a montré à plusieurs reprises que son exclusion d’un ministère ne signifiait pas l’arrêt de son influence.
  • Enfin, depuis 2005, ce réseau peut compter sur une forte mobilisation de la communauté sunnite à l’intérieur comme à l’extérieur de l’Etat.

Depuis 1992, la gouvernance au Liban est constitué autour de quatre principaux groupes politiques: le Courant du Future, le Parti Socialiste Progressiste, Amal et Hezbollah. Chaque groupe politique s’appuie sur un réseau clientéliste dont trois phagocytent: le réseau clientéliste chiite de Nabih Berri, le réseau clientéliste sunnite de Rafic Hariri et le réseau clientéliste druze de Walid Joumblatt.

Jusqu’en 2005, la structuration clientéliste du pouvoir connaissait deux “anomalies”:

  • L’anomalie du Hezb. Un des piliers du pouvoir possédait un réseau clientéliste qui ne s’appuyait pas sur l’Etat, ni pour défendre ses intérêts, ni pour y puiser ses ressources. Effectivement, pour défendre ses intérêts, le Hezbollah comptait sur la Syrie, et pour ses ressources il s’appuyait sur l’Iran et la diaspora.
  • L’anomalie chrétienne. Dans la configuration quadripartite bâtie par la Syrie, les chrétiens n’avaient que deux choix: soit intégrer les petits réseaux clientélistes chrétiens de Frangieh, de Murr et des familles de Zahlé à faible rendement politique, soit intégrer les sous-réseaux clientélistes chrétiens qui relèvent des grands réseaux de Zaïm musulmans (principalement Jumblatt pour le Mont Liban méridional, Hariri pour Beyrouth et Berry pour le Sud).
Avec le gouvernement Miqati, trois nouvelles “anomalies” se sont rajoutés:
  • L’anomalie CPL: la principale force politique au gouvernement, le CPL avec ses 6 ministres, ne s’appuie pas sur un réseau clientéliste (le CPL ne semble pas avoir bâti durant ses trois années de participation au pouvoir un réseau clientéliste peut-être en raison du peu de nomination, à la différence des Forces Libanaises qui ont su être beaucoup plus efficace au sein des FSI, par exemple).
  • L’anomalie Sunnite: la principale force politique au parlement, et une des principales forces clientélistes au sein de l’appareil étatique est exclue du gouvernement. Elle est remplacée par des notables “indépendants” qui s’en rapprochent sur le fond (surtout par rapport à la politique économique et les relations internationales) mais qui ne peuvent pas remplir les mêmes fonctions symboliques et clientélistes. Ceci va créer une nouvelle dynamique qui va sans doute compliquer et alourdir le travail gouvernemental, mais peut-être profiter au Courant du Future (mais pas à ses alliés chrétiens).
  • Vers la résorption de l’anomalie Hezb? Le Hezb peut de moins en moins compter sur un appui étranger et se voit contraint de s’appuyer sur l’Etat libanais. Ceci l’a conduit à faire chuter un gouvernement et à écarter le premier ministre qui n’était pas prêt à lui accorder la couverture dont il a besoin…
Le développement des réseaux clientélistes et la manière dont ils ont phagocyté l’Etat Libanais ont conduit au développement d’un mode de gouvernance qui repose sur des règles informelles apportées par les différents acteurs afin de protéger leurs intérêts. Même si ces règles informelles contredisaient les principes formels de gouvernement (comme le pouvoir hiérarchique au sein de l’administration, la centralisation du pouvoir et la séparation des pouvoirs), le gouvernement reflétait en quelque sorte le système de partage des ressources et de répartition du pouvoir au sein de l’appareil étatique. Avec les nouvelles anomalies qui se sont rajoutées au système suite à la formation du deuxième gouvernement Miqati, nous entrons dans une nouvelle phase où le gouvernement ne reflète plus le système de gouvernance (ni la répartition des forces au sein de la société)… Cette nouvelle tension entre le pouvoir “réel” et le pouvoir “formel” ne peut perdurer sans influer sur les règles formelles ou informelles du pouvoir… La manière dont ceci se fera n’est pas encore clair.

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The great awakening of Syrian sectarianism

Posted by worriedlebanese on 13/06/2011

A syrian blogger's idealised vision of the Syrian revolt

As I listened to the news today from Syria, I had a strange feeling of having heard that story before. The people interviewed were giving their version of the events in Jisr al-Shughur… but the stories they told were exactly like the ones I heard about Dar’a a couple of weeks back:
– Massacres of Sunnis, especially sunni soldiers who were not willing to shoot at other sunnis.
– Alawite paramilitaries helped by Iranians and Hezbollah (“other Shiites”)
There were only two ways to explain the similarity between the two narratives: either the events they were describing were being repeated or a sectarian rhetoric had crystallized into a solid narrative that is circulating within some circles of Syrian society.

Flashback
Four weeks ago, I spend an evening with a Syrian family from Dar’a discussing the situation in their hometown. It wasn’t really a discussion. I sat for almost two hour listening to them, and only asked a couple of general questions to encourage them to talk about their personal experience. As expected, they were very emotional about what was going on: They had after all fled their town because of governmental violence, and they seemed to know some protesters who were killed. It was actually quite hard to get any “hard” information from them. Sure they described some events, gave a couple of names (of people and locations) and even threw in a couple of figures. But most of what they said was based on hearsay and they constantly shifted between a “victimisation narrative” and a “heroic narrative”. In both cases, the arguments were selected and adapted in a way to suit the narrative’s objective.
What struck me at the time was the sectarian lens through which they perceived all the events that they described. Sectarian discourse had long been taboo in Syria, and one could only hear it in closed circles and in veiled language. Syrians usually mocked Lebanese for their sectarian discourse and sectarian system, and prided themselves for being “non-sectarian”. Now things seemed to have radically shifted. Syrians were resorting openly and unashamedly sectarian analysis and were using an extremely violent sectarian discourse.
Here I was talking to a sunni family that proudly mentioned during our conversation its communal belonging, and even mine (on one occasion when they spoke of the rights of the majority – ie Sunnis – and felt that they had too reassure me by telling me that they bore no ill feelings toward non-alawite minority groups).

Fact or Fantasy?
The current dynamic within Syria is certainly sectarian. The bloody Dar’a repression quickly transformed a mostly cross-sectarian economical revolt into a sectarian political/economical revolt. And this was extremely clear in Lattakié where alawites withdrew from the protestations and sunnis joined them in greater numbers… and syrian troops left Alawite villages and neighbourhoods while they took control of sunni villages and neighbourhoods. Needless to days Bachar Assad broke the “social contract”, following Qaddafi’s footsteps. In the Libyan case this social contract was tribal in nature (and violations started a couple of years ago), in Syria it was communal in nature. The break in the Libyan case was complete, and the country is today completely divided on tribal lines. In the Syrian case, the situation seems more complicated. Symbolically, the tacit social contract is between two communities: the alawite minority and the sunni majority. But as communities are not organized political bodies but a complex blend of institutions, networks and mental representations, the real “covenant” is between the elites within both communities… and this covenant has up to now survived what can be interpreted as sectarian violence: the victims of the repression are mostly sunnis (especially among the killed), and the alawite community is today mobilized behind the Baasist regime that is now widely perceived as being “alawite” and as supporting alawite interests. One has to speak of “perception” here because the “objective” reality is quite possibly very different from what is subjectively perceived, and in any case, it doesn’t really matter. Perceptions and discourse can over-ride reality and symbolic elements can have a larger impact than deeper structural realities.

The sectarian lens goes regional
As we have seen, there is an obvious sectarian dimension to the revolt/repression. But what is even more obvious is the sectarian lens has become prevalent in the political discourse and in political analysis: both sides interpret the political situation in Syria in exclusive sectarian terms. The Syrian regime insists on the sectarian dimension of the revolt and dubs it “salafism” (i.e. a version of sunni religious extremism). While opposition groups and their supporters insist on the sectarian dimension of the repression/regime (and calls it Alawite or Shiite). And both parties claim to be non-sectarian and accuse the other of playing sectarian politics. Actually, one of the main traits of the sectarian lens is that it refuses to acknowledge that it is sectarian in its nature (much more than the communal reality it is supposed to be “neutrally” observing).
The situation in Syria is actually quite similar to what happened in Lebanon when the sectarian lens became prevalent in political analysis and political discourse.
What is new today in Syria is that the lens has taken an important “regional” scope. The sectarian geopolitical approach (that can be considered as a prevalent bias in today’s geopolitical analysis) has fed the national sectarian narrative. The alliance between Syria, Iran and Hezbollah which actually benefits the interests of the three parties is seen as being a sectarian one. It’s true that Iran and Hezbollah share a strong shiite religious identity… But extending it to the Alawites is stretching it a bit too far and giving too much credit to the Alawite’s discourse.
The claim that Iran and Hezbollah are participating in the repression has not been supported by any fact. It resembles the claim that Hezbollah participated in the iranian crackdown against the Green revolution.
Such accusations are made quite lightly and no serious investigation is done to verify the claim. If they were proven to be true, this would have serious implications to Syrian politics, but also Lebanese politics.

  • For Syrian politics. The big difference between Syria and Lebanon is that the Syrian political class has always objected to foreign meddling in its affairs (while the Lebanese political class actively welcomed it before 1943 and after 1958). If Hezbollahi and Iranian direct intervention were proven to be true, that would mean that the Baasist/Assad regime has changed the nature of the syrian political game.
  • For Lebanese politics. Hezbollah has already a first hand experience in political repression (May 6, 2008). But that was a very short one. Any implication in the Syrian repression would mean that it would be furthering its experience in scale and scope. And it would be the first Lebanese actor to have meddled in another state’s affairs.

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How to obscure legitimate criticism by stuffing it with rubbish

Posted by worriedlebanese on 31/05/2011

Retired Brigadier Hoteit

When an argument is blatantly stupid, I tend to ignore it. But Brigadier Amine Hoteit’s take on Harirism is so shockingly bad that I couldn’t simply ignore it. Like most cases of sloppy argumentation, it says more about the author than the subject he is supposed to be tackling.
As I’ve done in numerous times with authors suffering from an extreme case of aounophobia, I’ll look into the argumentation of an author suffering from an extreme case of haririphobia.
It’s actually rather easy to make a strong case against Hariri (Rafik and Saadaddine) and Harirism (the first generation pro-Syrian version and the second generation anti-Syrian version). But Amine Hoteit willfully ignores “facts” (actions, mechanisms, dynamics, policies…) and indulges in slurs. The purpose of the slur is not to demonstrate but to damage or insult by resorting to insinuations and allegations.
Let’s have a quick look at the opinion paper Amin Hoteit published today:
من العنصرية الصهونية…. الى العنصرية الحريرية .. فالتمرد !؟” that can be translated as “From zionist racism to hariri racism… hence rebellion!”
More than a third of the paper is devoted to the effects of Zionism on Palestine. Some of the arguments are valid, but others are quite inaccurate and all of them are actually irrelevant… though crowd pleasing! They fit the official mantra on Palestine and Zionism. The author simply rehashes grudges (with Zionism, Israel, the international community…). And he makes no effort to link them to Hariri and Harirism. His aim is to depict Zionism as the epitome of evil and ugliness, and then transfer this ugliness to Harirism through a simple equation:
Zionism =  ugly + evil = racism
Harirism = racism = ugly + evil
(you’ll find a similar version of this equation in March XIV media when discussing Hezbollah or the CPL and equating either one of them to Fascism).

Then Hoteit sums up the constitutional history of Lebanon in a couple of lines, denouncing confessionalism on his way and rehashing tired (and erroneous) arguments about the system, quite common in the so-called “lebanese-left”. Interestingly enough, he doesn’t go as far as equating confessionalism to zionism, because his aim is not to denounce the system, but to condemn one of its player: Hariri (and/or his followers). On his way, he wastes two lines to bring King Louis XIV into the picture. All that to simply use the expression “l’Etat c’est moi” in order to sum up Hariri’s political style of government. Now this paragraph is particularly interesting because it kind of morphs Hariri-the son and Hariri-the father (their deeds and those of their supporters), and confuses patronage, nepotism, confessionalism & sultanism under one heading: “racism”! Only then we get to the central issue which is never named though it is described as if it were a typical Hariri phenomenon. However, all the elements Hoteit points out are those of the “patronage” system that has grown since the late 1950s and prospered in the 1990s so much so that they have paralyzed state mechanisms and institutions. Nothing of what he says is actually specific to Hariri (father or son) or his patronage network. It is actually now the ONLY way politics are conducted in Lebanon, and its hard to see any exception to this practice because it has become the norm and a characteristic trait of our political culture. So why single out Hariri and his patronage network? and what does this conduct have to do with racism? Sure Hariri’s network is amongst the biggest within the state (a fact that makes his non participation in the country’s governance impossible), and sure there is an important confessional dimension to it (though he has many christian clients and “influences” several christian sub-networks)… but that doesn’t make it racist. The principle of the patronage system is “mouhasasa” (dividing spoils or dividing into shares)… and that is actually quite an inclusive system.

And here’s his final argument:
 هنا نخلص للقول ان  تطهير  الدولة  و المجتمع من عنصرية تهدر الحقوق و الصلاحيات و تهدم دولة المؤسسات لاقامة المشيخة ، امر لا بد منه و في التخلص من هذه العنصرية خطوة على طريق التصدي للعنصرية الصهيونية, which could be translated in the following way: “Hence we come to conclude that cleansing the state and society of racism that wasted rights and powers, and destroys state institutions (the rule of law) for the sake of establishing a sheikhdom, is a must. And getting rid of this racism is a step towards addressing Zionist racism”.

Again, Hoteit never established in what way Harirism is racist, and the conduct (and culture) he refers to, and that he rightly accuses of destroying state institutions, are actually shared by the whole political class.

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Nadim Shehade’s interesting take on “Sectarianism”

Posted by worriedlebanese on 27/04/2011

Nadim Shehade, made an extremely interesting contribution last week to a discussion launched by Elias Muhanna on his blog Qifa Nabki. I was at first struck by the way he introduced the subject. It reminded me of the clumsy attempt I had made a couple of years back to respond to Nawaf Salam’s take on Lebanese sectarianism when I told him that it is of no surprise to “observe” sectarianism when one is looking through sectarian tainted glasses. By that I introduce my approach of distinguishing between different dynamics (regionalism, factionalism, ideology, economical interests, clientelism…), and not blurring the differences by putting them under the same heading.  
Please read carefully this text by the former director of Oxford’s Centre for Lebanese Studies and present researcher at Chatham House. He pinpoints all the methodological errors and assumptions most of us make when looking into countries with deep or significant communal divisions. 

Sectarianism, like beauty, is more often than not in the eye of the beholder. One can interpret a situation as ‘sectarian’ and there may be some elements in it that are related to tension between sects; but the underlying causes and drivers may be totally secular.

There are three ways of looking at it:

  1. As a perspective related to the observer who sees sectarianism everywhere.
  2. As a reality on the ground – where tensions are real and incidents have sectarian dimensions
  3. In relation to the political system and how it deals with divisions and whether it increases or decreases sectarian tensions.

There are so many myths that would fall just by distinguishing between these three points.

In Syria for example: Is the regime really Alawi? Is the system ‘secular’?
Similar questions for Lebanon and for Iraq.

Analysts on Iraq emphasised sectarian divisions, whereas intra-sectarian divisions were as important. In the end are these not legitimate political divisions in which sect plays a part?

In Lebanon, the system is ‘confessional’ or sectarian. But the reality on the ground is a division which is deeply political between two very legitimate world views which divide every ‘sect’, every community and even every family. It is the beholder who chooses to give it a label of sectarian, that March 8 are ‘Shiaa’ or Shiaa means Hizballah. The Christians are ‘divided’? who said they have to be united in the first place? because they are Christian they have to be united, so the sectarian glasses do not fit with reality and we conclude that they are divided.
When politicians play with the electoral law to gerrymander the result, is that sectarian?
Is power-sharing sectarian? maybe such a system has allowed for political divisions to become more significant.

Going back to Syria – There is a network that dominates which has an interest in perpetuating the system. It is too simple to say that this is a Alawite dominance, there is hegemony by a network of a family that happens to be Allawite and has coopted many people from all other sects – Sunnis, Christians, Ismailis, Druze, etc.. etc..

The tautology of the argument is the following: A society that is composed to many sects cannot have democracy because of the sectarian divisions – a ‘secular’dictatorship would put the lid on it. But the other side of that coin is that this same society would not contain all these sects in the fist place had they not been able to coexist all that time.

[In Turkey] The Turkish model of secularism is also that Attaturk, in order to have a secular and cohesive society, had to get rid of the Armenians, the Greeks, the Assyrians, the Arabs and the Kurds.

I want to suggest that the present ‘secular’ regime in Syria is likely to exacerbate sectarian tensions whereas a democratic power-sharing arrangement, similar to the ones in Lebanon and the one evolving in Iraq, would decrease such tensions.

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Should the President be entitled to a share in government?

Posted by worriedlebanese on 26/04/2011

There has been a lot of discussions lately revolving around the presidential share in government. And most opinions can be divided into three categories according to the analysts political preferences:

                  • there are those who are hostile to Michel Aoun (and they tend to somewhat favour Michel Suleiman but only in ways that can frustrate Michel Aoun),
                  • there are those who favour to Michel Aoun (and they tend to deprive the president of all rights and powers regarding the formation of the government),
                  • and their are those who favour the Prime Minister.

Let’s quickly look into the basic political dynamics behind these arguments (how personal rivalries have transformed the relation between the two former generals into a zero sum game), and then see what the constitution has to say about it. Only then we could try to imagine some possible solutions to the problem.

Personal issues: Rivalry and grievances 

Since 2008, March XIV® has consistently worked on pitting the two former Generals against each other. And this strategy has worked perfectly! Michel Aoun considers that Michel Suleiman – by accepting the presidency in 2008 – has foiled his presidential ambitions. And during the parliamentarian elections of 2009, Michel Suleiman was encouraged to form a “centrist bloc” in the electoral districts that Michel Aoun’s FPM had won in 2005. By holding on to these districts the FPM thwarted  the President’s political ambitions and prevented Michel Suleiman from building a parliamentary bloc. During both elections, the two former generals were engaged  in a zero sum game. For the presidential elections, one’s gain was obviously the other one’s loss, and frankly, they couldn’t have been able to modify that game. But for the parliamentary elections, things were quite different. Michel Suleiman could have transformed the game had he a wider political perspective and larger ambitions. He could have withdrawn from the start from the electoral battle or, on the contrary, could have negotiated with the large parliamentary bloc to have his candidates on their lists throughout the territory. Instead of that, he focused on a couple of christian candidates and kept an eye on his own electoral district, which obviously put him at loggerheads with Michel Aoun. I can only see two reasons behind Michel Suleiman’s (loosing) strategy: lack of political imagination, and/or a personal grudge against Michel Aoun who obstructed in 2008 the passing of a constitutional amendement to article 49-3 that would have conformed the election of Michel Suleiman (to the presidency of the Republic) to the Lebanese Constitution (that explicitly forbade it).

Constitutional considerations
The Taef agreement’s main drive was to deprive the President of his/her former powers. And it surely achieved its goals. In order to prevent him/her from choosing a Prime Minister, it described a meticulous procedure that deprives him/her of any discretionary authority (article 53-2’s principle of binding parliamentary consultations). However, the Constitution doesn’t say anything about how the shares in government are to be allocated. Article 95 only mentions communal shares when it states that “the confessional groups are to be represented in a just and equitable fashion in the formation of the Cabinet”. The wording is extremely vague, what can be considered as “just” or “equitable”? These terms are generally interpreted as refering to the requirements of article 24-1 that sets the rules of representation in parliament (parity between Christian and Muslims, proportionality within each group and equitable representation of regions). I personally believe that the reason why the President is deprived from voting within the Council of ministers when (s)he presides over it (article 53-1), is because that would upset the quota system (let’s not forget that the Premiership is counted within the sunni quota).

As for the appointment of ministers, the constitution remains totally silent. All it states is that the President “issues, in agreement with the Prime Minister, the decree appointing the Cabinet and the decrees accepting the resignation of Ministers” (article 53-4). Article 64-2 states that the Prime Minister “conducts the parliamentary consultations involved in forming a Cabinet. He signs, with the President, the Decree forming the Cabinet”. So basically, the constitution mentions three sides in the cabinet formation process: the President, the Prime Minister and the Parliament. And they all have to agree to a specific lineup if the cabinet is to be formed. The only mechanism that it mentions are the “parliamentary consultations” made by the the Prime Minister… all the rest is left for negotiation.
Now let’s look into the way the constitution has been practiced following the Taef Agreement.
Since 1992, the Prime Minister has negotiate alone (well, theoretically, from 1992 to 2005 Syrian authorities were the chief arbitrators between the different political sides) with the different parliamentary blocs. In return, the Prime Minister granted the President a small share in government. This specific way in which article 53-4 has been practiced can be explained by two factors: the President’s political weakness and the Prime minister’s strength. Indeed, no President since 1992 could count on a “faithful” parliamentary bloc (they had at most two or three MPs he could count on, and they were mostly relatives). On the other hand, the Prime Minister could count on one of the main parliamentary blocs, his impressive wealth and solid international connections. With the nomination of Nagib Miqati to the premiership, we somewhat go back to the 1998-2000 configuration in which neither the President nor the Prime Minister could count on an important parliamentary bloc. Nagib Miqati and Michel Suleiman have a big interest in working together. Unfortunately, they haven’t explored this possibility yet. And frankly, they both need it because of their weak political positioning within their communities and in the political game. For that, they need to choose the kind of role they want to play both in the formation process and the governing process. There is obviously a whole range of roles that they can play by either sharing functions and roles or distributing them. I’ll just mention the function that the President is expected to play, then look into the functions that he could play. Most analysts see in the presidential function, an arbitration role. However, that’s a role the President cannot play because he lacks the necessary constitutional tools to play it. Nevertheless, he has two options to choose from:

  • either he can learn to manoeuvre in a way to convince the different sides in the conflict to consider him as a mediator. He has tried to do that when he re-established the “National dialogue table”. This role comes with a defining condition: the mediator has to remain above the fray, shouldn’t take sides or scramble for the same things as the other players (a share in government)
  • or he can reaffirm his political position as a consensualist figure (non-partisan) who came to power through a wide intercommunal agreement. This should encourage him to negotiate with the other blocs to agree on giving him a significant share in government. However, this share can’t be a christian one. If he wants to remain the symbol of an intercommunal agreement, his share should be cross-communal (and not strictly or even in majority christian).

Communal considerations

The basic issue at stake today is actually the last step in the political re-integration of the christian community after its postwar marginalisation. For the first time since the 1970s, the christian member of the ruling coalition has the largest parliamentary support within the coalition. And for the first time since 2000, the President isn’t completely dwarfed by the Prime Minister. Hence, the christian community has been awarded a rare chance to act as an equal partner withstanding “its” weaknesses. And instead of using this opportunity and rising to the occasion, the two players that have the most to win from the occasion (and to loose if they miss the opportunity) are squandering time, energy and ressources in a useless battle that can only weaken them, and their community.

Michel Suleiman and his supporters (mostly self-appointed) are actively preventing the FPM from becoming the main partner in the coalition by downplaying its parliamentary size and requesting a share in government (and portfolios) that it is hankering for.

Michel Aoun and his supporters (c.f. Ziad Asswad’s interpretation of article 53-1) are actively working on depriving Michel Suleiman (and through this the Presidency) of any kind of power and weight within the system.

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De l’usage de Facebook: retour sur une triple exclusion

Posted by worriedlebanese on 25/04/2011

no cracks on our cyber walls

Ces dernières semaines, trois “cyber-amis” m’ont exclu de leur page facebook. A vrai dire, je ne connaissais personnellement aucune des trois personnes, mais les motifs derrière leur exclusion me semblent intéressants et significatifs par rapport à certains usages de Facebook.

J’ai été d’abord exclu de la page de J.H. (un mois avant qu’elle ne disparaisse elle-même de Facebook), puis de celle de J-M K et enfin de la page d’A.C..

  • J.H. a décidé que j’étais un “ami de Hezbollah” en se basant sur le principe que “celui qui critique mes amis est automatiquement l’ami de mes ennemis… et donc mon ennemi”. Elle m’a donc exclu en m’envoyant un message expéditif du style “salemlé 3a tes amis du Hezbollah”.
  • J-M K., l’a fait après m’avoir courtoisement demandé – à travers un message personnel – de relever mon identité. En fait, il l’a fait une semaine de voyages successifs et rapprochés, et je n’avais pas eu le temps de lui répondre… A la fin de mon voyage, j’ai constaté qu’il m’avait exclu de sa page. Quelques semaines plus tard, j’ai découvert qu’il m’avait également exclu du “groupe de refléxion et d’action politique”, groupe auquel on m’avait invité et dont j’avais contribué à franciser le nom. Il a donc rejeté mon choix de l’anonymat (relatif) que j’ai suivi en m’inscrivant sur facebook pour ne pas verser dans l’étalage public du personnel. Je pense que l’anonymat est le seul moyen de “détourner” facebook de son usage premier et de l’utiliser comme une véritable plate-forme de discussion socio-politiques. Le motif de l’exclusion était clairement mon choix de l’anonymat. Et en quelque sorte, je le comprends puisque c’est une violation de “l’esprit” Facebook. Mais c’est justement la raison derrière mon choix! Mon pari était de m’effacer derrière des arguments pour que l’échange reste au niveau des idées.
  • Quant au Professeur A. C., il m’a rappelé à deux reprises que mes commentaires n’étaient pas les bienvenues sur sa page. J’avoue qu’ils avaient tendance à être sarcastique par rapport à certains positionnement politiques. Et pourtant je m’étais gardé de faire des réflexions personnelles (alors que de son côté, il ne s’en était pas privé sur le mur d’un ami commun). Certains de mes commentaires constatais la dynamique derrière quelques réactions que j’y lisais; la section commentaire avait tendance à se transformer en caisse à résonance, en espace de surenchère où les émotions explosaient (au dépens des arguments) et où l’on pouvait diagnostiquer un syndrome de la Tourette (à chaque fois que le nom de Michel Aoun était prononcé, ou celui du Hezbollah). M. C. m’a répété à deux reprises qu’il ne voulait pas que j’écrive des commentaires – en me disant en ces mots – que c’était son mur et par conséquent il était libre de décider de ce qui pouvait y être affiché. Face à cette sommation de me taire, non accompagnée d’une menace d’exclusion, j’avais compris qu’il fallait que je me contente d’une lecture… silencieuse! Mais j’ai découvert cette semaine qu’il avait changé sa politique, et a finalement décidé de m’exclure sans autre forme de procès… alors même que je m’étais abstenu de tout commentaire!

En fait, je ne me serais pas permis de parler de ces trois pages/profils facebook si leur usage principal n’était pas politique. Car en cela, ils rejoignent l’usage principal que j’en fais. En outre, MM J-M. K. et A. C. envisagent explicitement Facebook comme une Agora, un espace ouvert de discussion politique. Or est-ce que l’on peut toujours parler d’Agora, d’espace de discussion, lorsque le désaccord est rejeté et lorsqu’on s’érige en arbitre d’une discussion à laquelle on participe (ou qu’on initie)? Certes, un espace de délibération peut être perturbé par la présence de participants “masqués” (par l’anonymat). Toutefois, si l’anonymat pose un risque considérable, il ne constitue pas pour autant une présomption nécessaire d’abus. Il faudrait encore qu’il soit constaté. Or je ne pense pas en avoir abusé.

Comment alors expliquer ces exclusions? Est-ce que cela illustre que la discussion politique au Liban s’assume et s’affirme aujourd’hui comme fragmentée, et qu’elle cherche surtout à réconforter les lignes de fractures (au lieu de chercher à les dépasser)? Dans cette perspective, on cherche à barricader les murs de facebook afin de préserver “son” groupe en lui assurant sécurité et de réconfort…

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Bechara Raï, les promesses (pascales) d’un changement

Posted by worriedlebanese on 23/04/2011

Cela fait un mois que l’Évêque maronite de Byblos a été élu Patriarche d’Antioche et de tout l’Orient… pour les maronites. Dès la démission du Patriarche Sfeir, le Vatican nous avait promis un changement à travers l’élection d’un nouveau patriarche. Personnellement, j’aurai préféré l’élection de l’Évêque de Sarba, Mgr Guy Noujaim, personnalité cultivée et relativement progressiste de l’église maronite.
A vrai dire, j’ai été déçu par l’élection le 15 mars dernier de Mgr Bechara Raï. Ses positions conservatrices, ses affinités avec Opus Dei, son style de communication qui tient d’un certain télévangélisme, m’ont toujours gênés. Avec lui, on passait du traditionnalisme au conservatisme, d’un patriarche partisan à un patriarche authentiquement consensualiste, d’un prédicateur austère dont le ton tenait de la plainte à un prédicateur communicatif dont le ton tient de la recommandation musclée. Le changement était certes notable et bienvenue, mais pas suffisant à mon goût.

Cela dit, dès son retour de Rome, le nouveau patriarche nous a montré ce qui le rapprochait de son prédécesseur, et par quoi il s’en démarquait. Il a présidé il y a quelques jours (19 avril)  une réunion quadripartite réunissant les quatre chefs maronites des principaux bloc parlementaires chrétiens: Michel Aoun, Samir Geagea, Amine Gemayel et Suleiman Frangieh. Il a donc réussi en un mois à faire ce que son prédécesseur à échouer à faire en 5 ans. Certes, cctte initiative poursuit celle entamée par le Patriarche Sfeir. Rappelons-nous du comité quadripartite que le Cardinal Sfeir avait réuni à plusieurs reprises en 2007 (composé de représentants des quatre grands groupes politiques chrétiens) pour tenter de dénouer la crise politique “à l’abri des regards”. Le Patriarche avait d’ailleurs à plusieurs reprises essayé de réunir les quatre zu’ama chrétiens, sans y parvenir. Cela s’explique un peu par les circonstances politiques particulières des deux moments, mais surtout par les nuances dans l’approche. Au lieu de chercher un réglement préalable au conflit politique entre les quatre zu’ama chrétiens, ou à réglementer le discours politique (les deux approches suivies par le Patriarche Sfeir), le Patriarche Raï a tenté de changer la dynamique entre les quatre hommes en les engageant dans une rare rencontre en face à face, une réunion relativement dépolitisée et fortement spiritualisée. On retrouve chez les deux Patriarches les mêmes objectifs consensualistes aux tendances unanimistes, à la seule différence que le nouveau patriarche propose aux zu’ama un espace de délibération, et non une solution. Et ceci est une différence notable. Le conservatisme (de Raï) peut s’accommoder de la démocratie (et même y trouver son intérêt), ce que le traditionalisme (de Sfeir) avait plus de mal à faire.

Certaines personnes ont critiqué cette initiative du nouveau patriarche parce qu’elle n’incluait pas le PNL et le Bloc National. En fait, le poids parlementaire de ces deux formations politiques est aujourd’hui assez négligeable. Et il justifie l’exclusion d’une réunion de quatre politiciens qui à eux seuls réunissent plus de la moitié des députés chrétiens:  17 députés chrétiens pour le bloc du Changement et de la Réforme dirigé par le Général Aoun, 7 pour le bloc des Forces Libanaises dirigé par Samir Geagea, 5 pour le bloc des Kataeb dirigés par Amine Gemayel et 4 pour le bloc des Marada dirigé par Suleiman Frangieh, (33 sur les 64 député chrétiens). En fait, pour un sommet politique interchrétien, on aurait peut-être dû inviter deux Zu’ama non-chrétiens qui réunissent pas moins du quart des députés chrétiens: Saad Hariri pour ses 11 députés chrétiens et Walid Jumblatt pour ses 5 députés chrétiens. Ceci montre bien la complexité du paysage politique chrétien libanais: un paysage politique qui en fait répond le plus aux résultats “systémiques” attendus du régime électoral libanais (qui encourage le pluralisme au sein des communautés et les alliances intercommunautaires)… Mais l’accueil général de cette réunion quadripartite met le doigt sur une revendication qui semble majoritaire en milieu chrétien: la création d’un espace de délibération interchrétien, un espace que le règles dites confessionnelles rejettent.

Notons aussi que le nouveau patriarche maronite a annoncé qu’il est prêt à rencontrer le secrétaire général du Hezbollah, Sayyed Hassan Nasrallah, afin d’entamer un véritable  dialogue avec lui et il avait préalablement rendu publique sa disposition à une visite pastorale en Syrie… Et s’il osait déclarer sa disposition de visiter Béthlehem, et petu-être plus tard Jerusalem et Nazareth pour une visite pastorale! A 71 ans révolus, Mgr Raï a déjà fait preuve de dynamise, et son énergie ne manquera pas de nous surprendre. Pourvu qu’elle suffira pour faire entrer son Eglise dans le 21 siècle.

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Can one morally condemn Israel?

Posted by worriedlebanese on 15/04/2011

How true is this equation?

Does the ferocious moral condemnation of Israel mark a recrudescence of the most ugly of Western diseases anti-Semitism? Or is it a legitimate, if crude, criticism of a nation’s policies? Where does one draw the line? How does one judge?” (Richard Bernstein, “The Word: the Ugly Rumour or an Ugly Truth?“, New York Times, August 4th 2002).

I stumbled on this quote today while reading an interesting book: Politics and Religion in France and the United States” (Hardgreaves, Kelsay & Twiss, Lexington books, Lanham 2007). The questions Richard Bernstein asks are blatantly rhetorical, they are not meant to be interrogative but exclamatory and accusatory. But if taken seriously, at face value, they will undoubtedly prove to be important (and even necessary) for all people interested in the Israeli-Palestinian conflict.

First, we should reformulate the question to rid it of its implicit accusation and its central slur. When Richard Bernstein speaks of “ferocious moral condemnation of Israel”, his informed public will undoubtedly read “Israel-bashing”, “singling out”, “unfair”, “biased”, “disproportionate” and “one-sidedness). He is actually implicitly referring to the familiar accusation of  “differential and discriminatory treatment of Israel. As Richard Bernstein only alludes to this argument, I’d rather set it aside and stick to the core of his question. If you are interested in a counter argument, check this article by Richard Kuper: Singling Out Israel. Now let’s grapple with the unwarranted smear: Anti-Semitism as a Western disease. There’s something explicitly essentialist and organicist in comparing anti-Semitism to a virus and labelling it “European”. It implies that a specific prejudice acts like a living organism, and an infective one too, always ready to multiply within a specific host, Europe. This metaphor is obviously misleading for a person who wants to understand the development of any prejudice, and even more for one who wants to fight it. So not only this metaphor makes insulting insinuations, but also nonproductive and to some extent counterproductive ones. After dealing with the implicit accusation and the explicit slur, let’s reformulate the first question in the following manner: “Is the moral condemnation of Israel legitimate or anti-Semitic? How can one draw the line? What does one judge?“. I won’t try to answer these three questions (I hope to do that another time), however, I’ll try to enumerate the other questions that need to be addressed in order to answer them:

1. Is any moral condemnation of Israel anti-Semitic? Many Israelis and supporters of Israel seem to think so. So it’s important to look into the reason behind their belief? Could it be a form of patriotism, a belief in Israeli exceptionalism, is it related to the holocaust…

2. What makes a moral condemnation of Israel anti-Semitic: the first question already takled two possible answers: the fact that it’s a moral condemnation or that it’s aimed at Israel. Here, we are left with three other possibilities: the language (or wording), the recurrence of the condemnation, the identity of its utterers?

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